Tiburon BallenaEl 30 de agosto se celebra el Día Internacional del Tiburón Ballena según fue proclamado en la II Conferencia Internacional del Tiburón Ballena (2008) con el objetivo de concienciar a las personas de todo el mundo sobre los peligros que amenaza el tiburón más grande del mundo como la pesca ilegal y la contaminación de los mares.

El tiburón ballena (Rhincodon typus) es el pez más grande del mundo que puede llegar a medir hasta 20 metros de longitud y pesar más de 34 toneladas.

Tiene un cuerpo aerodinámico y una cabeza ancha y aplanada. La parte superior es gris con rayas y puntos blancos, y el vientre es blanco. Sus ojos son pequeños y están ubicados a los extremos laterales de su cabeza. Su boca es transversal, muy grande y desprovista de dientes.

El tiburón ballena tiene una distribución muy amplia, encontrándose en todos los mares tropicales y templados cálidos, excepto en el Mediterráneo.

Como el tiburón peregrino (Cetorhinus maximus) y el tiburón de boca ancha (Megachasma pelagios), el tiburón ballena se alimentan por filtración. Se alimenta principalmente de plancton y pequeños crustáceos y, en ocasiones, de pequeños peces y calamares.

Sus depredadores naturales son el tiburón tigre, el tiburón blanco y la ballena orca.

A pesar de su gran tamaño, el tiburón ballena es tímido. La aparición predecible de estos tiburones en algunas áreas, ha llevado al desarrollo de una creciente industria turística. Como es una especie protegida, su turismo ha sido reducido a un número limitado de operadores turísticos. También, se ha prohido que los buzos los monten o se aferran a sus colas.

Aunque la pesca comercial de tiburones ballena es limitada, se ha expandido debido a una mayor demanda de productos alimenticios. Debido a su crecimiento lento y no se reproduce con facilidad, la población del tiburón ballena se ha reducido debido a la sobrepesca, pero gracias a los esfuerzos de conservación los números se están recuperando tanto en las aguas del Atlántico de los Estados Unidos como en el Golfo de México.

Los tiburones ballena son exhibidos en acuarios, pero su gran tamaño y su dieta han hecho que sea una especie difícil mantener en cautiverio.